A energia solar está a passar por um grande momento graças ao custo mais barato e mais baixo das instalações de energia solar produzidas nos últimos anos, o que tornou essa energia renovável mais acessível do que nunca.

Desde o início deste século, o número de painéis instalados tem vindo a crescer exponencialmente. Estes têm uma vida média de 25 a 30 anos, logo, esses primeiros painéis instalados serão removidos e o volume de painéis obsoletos só continuará a crescer com o passar do tempo. Isso resultará em milhões de toneladas de vidro e metal que necessitarão de ser reciclados.

Para saber o que fazer com os painéis solares usados, podemos ver que medidas específicas foram tomadas noutros países do mundo e, a triste realidade, é que a maioria as classificou como lixo. Nos países que os reciclam, como o Japão ou os Estados Unidos, dois métodos de reciclagem (térmicos ou mecânicos) são utilizados para garantir a recuperação e o retorno ao ciclo de produção de todos os materiais utilizados na fabricação dos painéis solares. O principal problema da reciclagem actual é que os painéis são feitos com muitos materiais e sua montagem dificulta a separação para reciclagem.

Em princípio, 90% dos materiais de vidro e semicondutores podem ser reutilizados na fabricação de novos painéis ou outros produtos feitos com vidro, mas o problema está nos benefícios. Os resultados da reciclagem de vidro são muito baixos e isso se traduz em menor interesse do sector da reciclagem.

Tendo em conta esta futura geração de painéis solares obsoletos, a União Europeia introduziu alterações à Diretiva WEE (resíduos de equipamentos elétricos e eletrónicos) para maximizar os sistemas de reciclagem de painéis mais sustentáveis.

Por outro lado, a Agência Internacional de Energia Renovável (IRENA) está a dar aos governos que implementam diferentes políticas, como incentivos fiscais, financiamento público, etc. para que os agentes envolvidos na sua reciclagem estejam preparados e possam adaptar os seus sistemas à tarefa que os espera nas próximas décadas.

Eles também sugerem uma abordagem de reciclagem que aumenta a integração de diferentes entidades, incluindo fabricantes de painéis fotovoltaicos, consumidores e o setor responsável por resíduos e reciclagem. Isto também implica uma maior educação sobre a operação e gestão dos painéis que se reflecte no projecto de sistemas específicos para reciclagem.